La revista Science publicó este martes un estudio de cinco investigadores que, utilizando «estimaciones de estacionalidad, inmunidad e inmunidad cruzada» llegaron a una sombría predicción: dentro de cinco años, en 2024, el SARS-CoV-2 ya no será una preocupación. Por cierto, no es una novedad que sorprenda a los especialistas, ya que este escenario ha sido pronosticado desde hace mucho tiempo, dada la propagación mundial de este nuevo coronavirus y las posibles y probables mutaciones que sufrirá.

Ya se está utilizando la primera arma: el distanciamiento social. Pero esta medida «puede tardar meses en controlar eficazmente la transmisión y mitigar la posibilidad de resurgimiento».

La segunda arma vendrá de la estacionalidad, es decir, del verano. Es una buena noticia a corto plazo, pero luego se acaba. «Proyectamos que habrá brotes recurrentes de SARS-CoV-2 en invierno después de la ola pandémica inicial». Lo que es como decir, «hasta el 2022, un prolongado o intermitente desapego social» puede ser necesario.

Los autores del estudio recuerdan que aún no se sabe si este coronavirus seguirá los pasos de su hermano mayor (el SARS-CoV-1, que causó una epidemia a finales de 2002 -sólo en 29 países y 800 muertes- y fue contenido seis meses después, en el verano de 2003), o si será estacional como la gripe. Las autoridades de salud pública consideran cada vez más improbable este escenario [la repetición del SARS-Cov-1]. En otras palabras, habrá estacionalidad, y no extinción a corto plazo.

Otro argumento: el SARS-Cov-1 tenía una capacidad de transmisión mucho menor que su hermano de 2019-2020. Por lo tanto, aunque estos dos virus comparten más del 80% de su código genético, se comportan de manera tan diferente que uno no puede ser visto como el espejo del otro.

Así, para predecir mejor cómo se comportará el SARS-Cov-2, los investigadores tomaron el ejemplo de otros coronavirus, mucho menos famosos, pero con comportamientos más idénticos: el HCoV-OC43 y el HCoV-HKU1. «Sus infecciones pueden ser asintomáticas o estar asociadas a una enfermedad leve o moderada de las vías respiratorias superiores; y se consideran la segunda causa del resfriado común». «HCoV-OC43 y HCoV-HKU1 causan brotes anuales de enfermedades respiratorias en invierno en las regiones templadas, lo que sugiere que el clima invernal y los comportamientos del huésped pueden facilitar la transmisión, como es el caso de la gripe». Es decir, es probable que el SARS-Cov-2 se comporte de la misma manera.

Los datos reunidos en los Estados Unidos indican que «tanto para el HCoV-OC43 como para el HCoV-HKU1, el número de reproducción efectiva alcanzó normalmente su máximo entre octubre y noviembre y su valor mínimo entre febrero y mayo». Es decir, no desaparecen, tienen altibajos. Los autores citan otro estudio, realizado en Suecia, cuyo modelo también señala una estacionalidad de este nuevo coronavirus.

Nos quedan tres armas, todas poderosas, pero llevan tiempo. Dos de ellos son el tratamiento y la vacuna, ambos para ser probados en los principales laboratorios del mundo, y es poco probable que la vacuna llegue en 2020.

Por último, está la inmunidad de grupo (es decir, más de dos tercios de la población se ha infectado y se ha recuperado). Aun así, «se necesitan urgentemente estudios serológicos longitudinales para determinar el alcance y la duración de la inmunidad al SARS-CoV-2″, dicen los investigadores.

Por el momento, ni siquiera hay un país en el mundo que sepa con certeza cuántas personas han contraído el virus, dado el carácter asintomático que puede tener. Además, los estudios serológicos «también pueden indicar si existe una inmunidad cruzada entre el SARS-CoV-2, el HCoV-OC43 y el HCoV-HKU1, lo que podría afectar a la transmisión pospandémica del SARS-CoV-2». Si lo hay, los autores predicen que los brotes estacionales serán menos intensos.

Y todavía hay que saber cuánto tiempo dura esta inmunidad. Si es del orden de 40 semanas (similar a HCoV-OC43 y HCoV-HKU1), «favorece el establecimiento de brotes anuales; si es una inmunidad a largo plazo (dos años) favorece los brotes bienales». (…) Si la inmunidad al SARS-CoV-2 es permanente, el virus puede desaparecer en cinco años o más después de causar un brote grave.

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