Un artículo publicado el día 18 en la revista científica Nature informa del descubrimiento del fósil del pájaro moderno más antiguo jamás encontrado. El animal tendría entre 25 y 35 centímetros de largo y vivió hace aproximadamente 66,8 millones de años, extinguiéndose poco después del impacto del asteroide que mató a los dinosaurios.

Se sabe que las aves modernas evolucionaron a partir de los dinosaurios carnívoros, pero la época en que apareció el primer pájaro que existió sigue siendo un misterio. Las estimaciones indican que la aparición fue hace 110 a 70 millones de años.

Según los investigadores, el nuevo fósil parece ser evolutivamente cercano al ancestral común a los dos mayores grupos de aves de hoy (el que originó las gallinas y el que originó los patos). El fósil fue descubierto hace unos 20 años en Bélgica.

La falta de dientes en el cráneo fue el primer indicio de que era el antepasado de las aves modernas. El nombre oficial del nuevo pájaro es Asteriornis maastrichtensis, en referencia a la diosa griega de las estrellas fugaces, Asteria.

El pájaro habría pesado aproximadamente 400 gramos. Según los científicos, su cabeza se parecería a la de un pollo común, mientras que la parte posterior de su cabeza se parecería a la de un pato. Sus largas y delgadas patas sugieren que el animal vivía en la costa.

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